Marquage de l’écureuil sibérien

Ce lutin des bois montre ses traits pendant un instant. Petit écureuil essentiellement terrestre, doté d’une longue queue (presque de la même longueur que le corps), l’écureuil de Sibérie également appelé écureuil de Corée est d’un brun pâle à moyen sur le dessus, avec cinq bandes marron foncé bien visibles sur le visage, le cou et le corps.

Entre les bandes foncées, la fourrure est pâle, presque blanche, et le dessous, du menton au ventre, en passant par l’intérieur des pattes, est blanc crème. Le visage est allongé, le museau arrondi, les yeux saillants et noirs. Le museau court est rose avec de longues moustaches. Les oreilles sont courtes, arrondies, dressées et frangées de blanc. Les membres sont de longueur moyenne, brun sable, avec des doigts courts et minces et des orteils longs et minces. Après son dos rayé, ce sont généralement les grands yeux foncés qu’un nouvel observateur remarque en premier.

Le pelage rayé de l’écureuil de Corée est caractéristique lorsque l’animal est en plein air, mais il offre un camouflage adéquat lorsqu’il se trouve au milieu de la végétation ou de la lumière diffuse. Lorsque les visiteurs sont nombreux, les écureuils s’habituent à la présence humaine et à la distribution de cadeaux – ici sous forme de graines de tournesol. Ces rencontres rapprochées sont l’occasion idéale d’admirer leurs petites oreilles rondes et leurs yeux relativement grands.

L’ écureuil de Sibérie, avec ses rayures, ses petites oreilles arrondies, ses yeux limpides relativement grands et sa queue droite et traînante, ne peut être confondu avec le véritable écureuil d’Hokkaido, l’écureuil roux d’Eurasie à queue touffue ou Ezo-risu, bien qu’il appartienne à la même famille, connue sous le nom de Sciuridae.

La queue à franges grises, lorsqu’elle pend sur la face supérieure d’une souche d’arbre, semble plus longue que le corps brun bombé, et la tête au regard perçant, avec ses grands yeux et ses oreilles arrondies, semble surdimensionnée. Cette mignonne petite créature ne mesurait que 12 à 17 cm, avec 8 à 15 cm de queue en plus. Elle s’abaisse de sa position d’alerte et, en un clin d’œil, elle a disparu – comme un lutin magique.

Puis, elle réapparaît, comme par magie, sur une autre partie du sol de la forêt bien végétalisée, puis un instant plus tard sur une roche exposée. Des traits erratiques sont entrecoupés de pauses soudaines, hésitantes et vigilantes. Il se tient brusquement debout, s’appuyant sur le trépied de sa queue et de ses pattes arrière. Les pattes arrière sont longues et puissantes, ce qui lui donne un équilibre évident pour sa posture bipède. Ses petites pattes antérieures sont maintenant repliées sur sa poitrine blanche. Soudain, il se met à descendre et à repartir, toujours à l’affût des martres prédatrices, de la zibeline ou des oiseaux de proie.

Cette charmante créature, connue dans la langue vernaculaire locale sous le nom de Shima-risu, est très répandue dans tout Hokkaido. On la trouve dans des endroits aussi divers que les parcs de plaine avec des forêts et des sous-bois touffus, comme le parc forestier de Nopporo, juste à l’est de Sapporo, sur les sommets des basses montagnes de l’île, et même sur les pentes rocheuses et de pins des montagnes de Daisetsu, dans le centre d’Hokkaido, où on la trouve jusqu’à 2 000 mètres d’altitude.

Alors que la plupart des individus sont timides et retirés, et facilement dérangés, certains s’habituent à la présence humaine, et aux cadeaux ! Ces individus sont prêts à profiter pleinement des randonneurs et des visiteurs pour leur fournir des compléments à leur régime alimentaire plus habituel, composé de noix (qu’ils transportent dans des sachets sur les joues pour les stocker pour l’hiver), de graines, de bourgeons d’arbres, de champignons, de baies et de céréales.

Cycle de vie de l’écureuil de Corée

Un habitant charmant et attachant des forêts de Hokkaido, l’écureuil de Sibérie est actif pendant la journée et on le voit généralement sur le sol ou grimpant dans des arbustes bas. Les jours chauds de l’été sont les plus actifs, mais entre fin octobre et avril de l’année suivante, ces créatures apparemment constamment actives hibernent en fait dans un terrier souterrain qui peut mesurer deux mètres ou plus.

Après avoir émergé au printemps, on peut les voir se précipiter sur les chemins forestiers et courir sur les rondins à la recherche de nourriture, ou s’attarder dans des zones de soleil chauffé devenant assez léthargiques sous la chaleur. En plus de reconstituer leurs réserves corporelles après avoir émergé du sommeil hivernal, les mâles doivent chercher des compagnes.

Ils ont quelque peu volé la vedette aux femelles, car en entrant en hibernation plus tard que les femelles, les mâles peuvent traquer les terriers où les femelles ont hiberné à l’automne et ainsi les retrouver rapidement au printemps. Ils nichent généralement dans un terrier ou dans un rondin creux et la gestation dure environ 35-40 jours jusqu’à la naissance de la portée de 3-7 petits. En général, une seule portée est produite, mais deux sont parfois élevées, surtout dans les régions chaudes où la nourriture est abondante. Les jeunes deviennent indépendants à la saison de leur naissance et peuvent vivre jusqu’à cinq ou six ans.

Lorsque les températures estivales montent en flèche, il est difficile de prévoir les conséquences de l’automne. Pourtant, pour plusieurs des créatures indigènes du Japon, le changement de saison à venir est plus qu’une question de vie ou de mort, il s’agit plutôt d’une transformation de la vie en un état de mort. Le plus grand mammifère terrestre du Japon, l’ours brun, et l’un de ses plus petits, l’écureuil de Corée, passent tous deux environ la moitié de l’année à éviter ce à quoi ils ne peuvent pas survivre : l’hiver. Et s’ils veulent survivre à leur sommeil d’hiver, ils doivent travailler très dur pendant leurs mois d’activité en été et en automne.

Bien que l’ours et l’écureuil aient tous deux la même finalité, leurs stratégies et leurs styles d’hibernation ne pourraient guère être plus différents. Alors que les ours se gavent de poissons, de baies et de noix en été et en automne, transformant la nourriture en une couche de graisse corporelle isolante et énergétique, le petit écureuil est trop petit pour cette approche.

Les ours bruns pèsent le plus en automne, ayant accumulé de grandes réserves de graisse, et ils brûlent leur graisse comme source d’énergie tout au long de l’hiver. Les écureuils atteignent leur poids maximum en été et perdent même un peu de poids avant l’hibernation. Leur survie pendant l’hiver dépend donc de la nourriture stockée dans leurs terriers, et non dans leur corps ou sous leur peau. Ils doivent se réveiller de temps en temps pendant l’hiver pour se déplacer et pour manger dans leur réserve de nourriture.